Τα αντιβιοτικά εντάσσονται σε μία ευρεία ομάδα χημειοθεραπευτικών φαρμάκων, τα οποία χρησιμοποιούνται με διττό σκοπό, τόσο για τη θεραπεία (χημειοθεραπεία), όσο και για την πρόληψη βακτηριακών λοιμώξεων (χημειοπροφύλαξη). 

Ανάλογα με το αποτέλεσμα της δράσης τους διακρίνονται σε βακτηριολυτικά, που σκοτώνουν δηλαδή το παρασιτικό κύτταρο, και σε βακτηριοστατικά, ικανά να αναστείλουν την ανάπτυξη των βακτηρίων, που αναθέτουν έμμεσα πλέον την αντιμετώπιση της μόλυνσης στο ανοσοποιητικό σύστημα του ξενιστή.